NASA tocmai a atins cu succes un asteroid

(Stream live NASA)

NASA tocmai a aterizat o navă spațială pe un asteroid și, dacă totul a decurs conform planului, a aspirat o probă de praf și rocă de la suprafață.

De la 200 de milioane de mile distanță, NASA și partenerul său de inginerie, Lockheed Martin, au instruit nava spațială să coboare la suprafața unei stânci spațiale numită Bennu.

În doar 5 până la 10 secunde, sonda ar fi trebuit să colecteze mostre de pe suprafața asteroidului. Este setat să aducă aceste bucăți de Bennu înapoi pe Pământ mai târziu.

OSIRIS-REx, așa cum este cunoscută nava spațială (prescurtarea de la Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security-Regolith Explorer), a finalizat această operațiune „touch-and-go” marți seară.

Nava spațială a transmis confirmarea că a aterizat pe suprafața lui Bennu. Când semnalul a ajuns pe Pământ la 6:11 pm ET, la aproximativ 18 minute după atingerea reală, Mission Control a izbucnit în urale și aplauze.

'Transcendental. Nu pot să cred că am reușit cu adevărat acest lucru”, a declarat Dante Lauretta, investigatorul principal al misiunii, în timpul transmisiunii în direct de către NASA a operațiunii. „Nava spațială a făcut tot ce trebuia să facă”.

Va dura câteva zile pentru a determina dacă sonda a captat suficientă rocă. Scopul a fost de a obține cel puțin o probă de 2,1 uncii (60 de grame), care este aproximativ o pungă mică de chipsuri de cartofi.

OSIRIS-REx orbitează Bennu din decembrie 2018, scanând asteroidul și colectând cât mai multe date posibil. Este programat să plece în martie 2021, cu mostre în remorcare, apoi să ajungă pe Pământ pe 24 septembrie 2023.

Cercetarea misiunii ar putea fi crucială în următorii 100 de ani, deoarece calea lui Bennu îl pune în pericol de a se prăbuși pe Pământ.

„Bennu este unul dintre cei mai periculoși asteroizi, cu șanse deloc neglijabile de a avea impact asupra Pământului la un moment dat în secolul al 22-lea”, a spus Lauretta în septembrie.

„O parte a investigației noastre științifice este despre înțelegerea traiectoriei sale orbitale, rafinarea probabilității impactului și documentarea proprietăților sale fizice și chimice, astfel încât generațiile viitoare să poată dezvolta o misiune de atenuare a impactului, dacă este necesar.”

Există și alte motive importante pentru a-l studia pe Bennu: pe măsură ce noile misiuni merg mai adânc în spațiu, vor trebui să facă opriri pentru a extrage asteroizi pentru resurse precum apa, care pot fi împărțite în oxigen și hidrogen pentru combustibilul rachetei. Datele pe care NASA le adună de la Bennu ar putea ajuta la informarea viitoarelor încercări de minerit de asteroizi.

OSIRIS-REx este de asemenea, într-un fel, o misiune de căutare a sufletului. Asteroizii sunt bucăți de rocă antică de la începuturile sistemului solar acum 4,5 miliarde de ani. Materialul rămas care a făcut planetele stâncoase - Mercur , Venus , Pământul și Marte - s-a unit de-a lungul timpului în asteroizi, unde este în mare parte păstrat în forma sa originală.

Un mozaic rotativ al lui Bennu capturat de OSIRIS-REx în 2018. (NASA/Goddard/Universitatea din Arizona)

Unele teorii presupun că asteroizii au furnizat ingrediente cheie pentru viață pe Pământul antic. Pe Bennu, oamenii de știință pot găsi semne ale acelor ingrediente, indicându-le despre modul în care a apărut viața pe Pământ (și posibil pe Marte sau Venus de asemenea).

Dacă reușește, această misiune va fi una dintre primele care returnează mostre de rocă primordială. a Japoniei Sonda spațială Hayabusa-2 de asemenea, va aduce înapoi mostre de asteroizi în decembrie.

„Totul este despre înțelegerea originilor noastre, abordând unele dintre cele mai fundamentale întrebări pe care ni le punem ca ființe umane: De unde venim? Și suntem singuri în univers? spuse Lauretta.

Nava spațială a NASA a căzut 3.000 de picioare pentru a arunca praful de asteroizi

Datele timpurii ale OSIRIS-REx au dezvăluit o problemă pentru misiune: Bennu este mult mai stâncos decât credea NASA. Aterizarea într-un câmp de bolovani pune o navă spațială în pericol să se răstoarne și să rămână blocată.

Pentru a viza cel mai neted posibil teren de pe asteroid, echipa misiunii OSIRIS-REx a ales un loc de aterizare care este mult mai mic decât era planificat inițial. Marja sa de libertate este de doar 26 de picioare (8 metri), în timp ce planul inițial se aștepta să aibă 164 de picioare (50 de metri).

Asta înseamnă că nava spațială, care are aproximativ dimensiunea unei dube cu 15 pasageri, a trebuit să vizeze o zonă aproximativ egală cu șase locuri de parcare pe asteroidul care se rotește rapid.

Locul de aterizare este o zonă relativ netedă numită Nightingale care este acoperită de un praf fin stâncos numit regolit. Acesta este materialul pe care OSIRIS-REx a încercat să-l culeagă marți.

Nava spațială a coborât încet aproximativ 3.280 de picioare (1 kilometru), manevrând pe lângă un bolovan cu două etaje pe care controlorii misiunii îl numesc „Mount Doom”. OSIRIS-REx a repetat de două ori această coborâre, exersând „practic totul, cu excepția ultimelor două minute”, a spus Mike Moreau, un manager de proiect.

Secvența decurge astfel: propulsoarele navei spațiale trag, împingând-o din orbita sa de un kilometru înălțime deasupra lui Bennu. Apoi sonda își desfășoară brațul de colectare a probei și își îndreaptă camera de navigație către suprafața asteroidului. Aproximativ 3 1/2 ore mai târziu - și la aproximativ 410 de picioare deasupra suprafeței - nava spațială trage din nou propulsoarele pentru a se împinge spre locul de aterizare. După încă 10 minute și încă 260 de picioare de coborâre, nava spațială își arde propulsoarele pentru a manevra într-un loc precis de aterizare.

Întreaga operațiune pare să fi mers conform acel plan.

Dacă instrumentele navei spațiale ar fi detectat roci periculoase la punctul său de aterizare, sonda ar fi inițiat o arsură în spate la doar 16 picioare deasupra suprafeței.

Dar nava spațială pare să fi ajuns la suprafața lui Bennu cu brațul de colectare a probei întins în jos. Prin acest braț - dacă colectarea a decurs conform planului - nava spațială a scos gaz de azot dintr-o sticlă, stârnind regolitul de sub ea. În perturbare, ceva material ar fi trebuit să fie prins în instrumentul de colectare de la capătul brațului.

La scurt timp după atingere, OSIRIS-REx și-a tras propulsoarele pentru a se îndepărta de Bennu.

NASA va decide dacă depozitează proba sau încearcă din nou

Odată ce nava spațială revine pe orbita lui Bennu, controlorilor misiunii NASA vor dura câteva zile pentru a analiza proba de regolit pe care a colectat-o. Dacă există suficientă piatră și praf, șefii misiunii vor comanda navei spațiale să stocheze proba într-un pod pentru a se întoarce pe Pământ.

Dar dacă nava spațială are mai puțin de 2,1 uncii de regolit, va încerca din nou în ianuarie, țintind un site de rezervă pe o altă parte a asteroidului.

„De departe cel mai probabil rezultat pe care îl vom avea pe 20 octombrie este că vom contacta suprafața și vom obține un eșantion mare care depășește cerințele noastre minime”, a spus Moreau în septembrie.

— Dar Bennu ne-a aruncat o serie de bile curbe.

OSIRIS-REx poartă trei sticle de azot pentru a agita praful, permițându-i trei încercări să coboare la suprafața lui Bennu și să colecteze o probă adecvată.

Eșantionul Bennu ar trebui să ajungă pe Pământ în 2023

Când OSIRIS-REx se întoarce pe Pământ în 2023, ar trebui să arunce capsula care conține probele în atmosfera Pământului. Mostrele ar trebui să se parașute în deșertul Utah pentru ca NASA să le ridice.

„Probabil va fi Crăciunul în septembrie”, a spus Lauretta. „Cel mai bun cadou de Crăciun pe care l-am avut vreodată, aceste mostre curate de la asteroidul Bennu la care visam – literalmente visez – de aproape 20 de ani din viața mea.

Oamenii de știință se vor apuca să analizeze proba, dar NASA va păstra o parte din regolit pentru studii viitoare.

„Aceste mostre returnate de la Bennu le vor permite viitorilor oameni de știință planetar să pună întrebări la care nici nu ne putem gândi astăzi”, a spus Lori Glaze, directorul Diviziei de Științe Planetare a NASA, „și să poată folosi tehnici de analiză care nu sunt chiar inventat încă.'

Acest articol a fost publicat inițial de Business Insider .

Mai multe de la Business Insider:

Despre Noi

Publicarea Faptelor Independente, Dovedite Ale Rapoartelor Privind Sănătatea, Spațiul, Natura, Tehnologia Și Mediul.